Populair

Interview voor KIJK, maart 2018

Populair zijn staat gelijk aan gelukkig zijn, althans dat denken we. De angst voor impopulariteit is zelfs iets dat mensen uit alle culturen gemeen hebben. Maar er zijn twee vormen van populariteit en die zijn niet allebei even goed voor je. Hoogleraar psychologie Mitch Prinstein schreef een boek over de duistere kanten van onze hang naar geliefd zijn.

Wie waren de populaire jongens en meiden op school? Zelfs decennia nadat we de schoolbanken hebben verlaten kunnen we hun namen nog moeiteloos opdreunen. En daar is een reden voor. ‘Populariteit is het meest waardevolle ruilmiddel van de jeugd’, zegt hoogleraar Mitch Prinstein in zijn boek Populair. ‘Het blijft ons leven lang van invloed, en vaak op manieren waar we geen idee van hebben.’ En in een maatschappij gedomineerd door sociale media speelt dat sterker dan ooit. Wie in de klas geliefd is, zal dat later in zijn leven vaak ook zijn. En wie als buitenbeetje weggezet werd of vaak conflicten veroorzaakte ziet dit in zijn of haar volwassen leven telkens weer terugkomen.

Populariteit bestaat in verschillende vormen, betoogt Prinstein. De aantrekkelijke jongen met de dure kleren en de goede contacten is vooral populair omdat zijn klasgenoten graag ook zo zouden zijn. Maar hij wordt vaak evenzeer gehaat als benijd. De collega die door haar zonnige humeur en begrip voor anderen door het hele kantoor gewaardeerd wordt, is populair om een heel andere reden. Zij geeft anderen een goed gevoel.
Het is het cruciale verschil tussen status en innemendheid, de twee uiteenlopende vormen van populariteit die centraal staan in Populair. We geloven dat status ons gelukkiger maakt maar dat blijkt een leugen, aldus Prinstein. Roem gebaseerd op status brengt veel negatieve aspecten met zich mee, waaronder depressiviteit, het verlies van echte vrienden en eenzaamheid. Innemende mensen aan de andere kant zijn niet alleen gelukkiger, ze leven ook langer. Het zijn verrassende conclusies uit een boek dat de lezer graag vermaakt en verbaast. Want wie wist nou dat mannen die op 16-jarige leeftijd langer zijn, eenmaal volwassen meer geld verdienen?
Voor het complete interview, klik hier.